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Trilobites, los dinosaurios de la familia de los artrópodos

Trilobites, los dinosaurios de la familia de los artrópodos

Decenas de millones de años antes de que los primeros dinosaurios caminaran por la tierra, otra familia de criaturas extrañas, distintivas y de aspecto prehistórico, los trilobites, poblaron los océanos del mundo y dejaron un registro fósil igualmente abundante. Aquí hay un vistazo a la historia antigua de estos famosos invertebrados, que alguna vez se contaban en los cuatrillones (literales).

La familia de los trilobites

Los trilobites fueron ejemplos tempranos de artrópodos, un vasto filo de invertebrados que hoy incluye criaturas tan diversas como langostas, cucarachas y milpiés. Estas criaturas se caracterizaron por tres partes principales del cuerpo: cefalón (cabeza), tórax (cuerpo) y pigidio (cola). Curiosamente, el nombre "trilobite", que significa "tres lóbulos", no se refiere al plano del cuerpo de arriba a abajo de este animal, sino a la estructura distintiva de tres partes de su cuerpo axial (de izquierda a derecha) plan. Solo los caparazones duros de los trilobites se conservan en los fósiles; Por esa razón, los paleontólogos tardaron muchos años en determinar cómo se veían los tejidos blandos de estos invertebrados (una parte clave del rompecabezas son sus múltiples piernas segmentadas).

Los trilobites comprendían al menos diez órdenes separadas y miles de géneros y especies, que varían en tamaño desde menos de un milímetro a más de dos pies. Estas criaturas parecidas a escarabajos parecen haberse alimentado principalmente de plancton, y habitaron una serie típica de nichos submarinos: algunos hurgando, algunos sedentarios y otros arrastrándose a lo largo del fondo del océano. De hecho, se han descubierto fósiles de trilobites en casi todos los ecosistemas disponibles durante la era paleozoica temprana; Como los insectos, estos invertebrados se extendieron rápidamente y se adaptaron a varios hábitats y condiciones climáticas.

Trilobites y Paleontología

Si bien los trilobites son fascinantes por su diversidad (sin mencionar su apariencia extraterrestre), los paleontólogos los aprecian por otra razón: sus conchas duras se fosilizan muy fácilmente, proporcionando una conveniente "hoja de ruta" a la Era Paleozoica (que se extendía desde el Cámbrico, hace unos 500 millones de años, para el Pérmico, hace unos 250 millones de años). De hecho, si encuentra los sedimentos correctos en el lugar correcto, puede identificar las diferentes eras geológicas por los tipos de trilobites que aparecen en sucesión: una especie puede ser un marcador para el Cámbrico tardío, otra para el Carbonífero temprano, y así en el futuro.

Una de las cosas interesantes sobre los trilobites son las apariciones de Zelig que hacen en sedimentos fósiles aparentemente no relacionados. Por ejemplo, el famoso Burgess Shale (que captura los extraños organismos que comenzaron a evolucionar en la tierra durante el período Cámbrico) incluye una buena cantidad de trilobites, que comparten el escenario con extrañas criaturas multisegmentadas como Wiwaxia y Anomalocaris. Es solo la familiaridad de los trilobites de otros sedimentos fósiles lo que disminuye su factor "wow" de Burgess; a primera vista, no son menos interesantes que sus primos artrópodos menos conocidos.

Habían disminuido en número durante unas pocas decenas de millones de años antes, pero la última de las trilobites fue eliminada en el Evento de Extinción Pérmico-Triásico, una catástrofe global hace 250 millones de años que acabó con más del 90 por ciento del especies marinas de la tierra. Lo más probable es que los trilobites restantes (junto con miles de otros géneros de organismos terrestres y que habitan en el agua) sucumbieron a una caída global en los niveles de oxígeno, tal vez relacionados con erupciones volcánicas masivas.