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Gatos dientes de sable

Gatos dientes de sable

A pesar de la forma en que han sido retratados en películas, los gatos con dientes de sable no solo eran grandes felinos con enormes dientes frontales. Todo el estilo de vida de los gatos con dientes de sable (y sus primos cercanos, los dientes de cimitarra, los dientes de daga y los dientes de sable "falsos") giraban en torno al uso de sus caninos para herir y matar a sus presas, a menudo mamíferos herbívoros gigantes, pero también a los primeros homínidos. y otros grandes felinos que ahora están extintos.

Ahora tenemos que prescindir de un par de otros conceptos erróneos. Primero, al gato prehistórico más famoso, Smilodon, a menudo se lo conoce como el tigre dientes de sable, pero la palabra "tigre" en realidad se refiere a un género específico y moderno de gato grande. Más adecuadamente, Smilodon debería llamarse un gato con dientes de sable, al igual que sus contemporáneos de grandes colmillos de los períodos terciario y cuaternario. Y segundo, como suele suceder en la naturaleza, el plan de la cabeza de diente de sable evolucionó más de una vez, y no solo en los gatos, como veremos a continuación.

Gatos con dientes de sable: ¿verdadero o falso?

Los primeros carnívoros que razonablemente podrían describirse como "dientes de sable" fueron los nimrávidos, mamíferos primitivos y vagamente felinos que vivieron hace unos 35 millones de años, durante la última época del Eoceno. Tan estrechamente relacionados con las primeras hienas como los primeros gatos, los nimrávidos no eran técnicamente felinos, pero géneros como Nimravus y Hoplophoneus (griego para "asesino armado") todavía se jactaban de algunos caninos impresionantes.

Por razones técnicas (involucrando principalmente las formas de sus oídos internos), los paleontólogos se refieren a los nimrávidos como dientes de sable "falsos", una distinción que tiene menos sentido cuando se observa el cráneo de Eusmilus. Los dos caninos frontales de este nimravid del tamaño de un leopardo eran casi tan largos como su cráneo completo, pero su estructura delgada y en forma de daga coloca a este carnívoro firmemente en la familia de los gatos "dientes de dientes" ("dirk" es la antigua palabra escocesa para "daga").

Confusamente, incluso algunos felinos primitivos se clasifican como dientes de sable "falsos". Un buen ejemplo es el bien llamado Dinofelis ("gato terrible"), cuyos caninos algo cortos y romos, aunque más grandes que los de cualquier gato grande vivo en la actualidad, no merecen su inclusión en el verdadero campamento de dientes de sable. Aun así, Dinofelis fue una amenaza continua para otros mamíferos de su tiempo, incluido el primer homínido Australopithecus (que puede haber figurado en el menú de la cena de este gato).

La exclusión de los "verdaderos" gatos dientes de sable tiene más sentido en el caso de Thylacosmilus. Este fue un marsupial que crió a sus crías en bolsas, al estilo de un canguro, en lugar de un mamífero placentario como sus "verdaderos" primos dientes de sable. Irónicamente, Thylacosmilus se extinguió hace unos dos millones de años cuando su hábitat sudamericano fue colonizado por verdaderos dientes de sable que migraban desde las llanuras de América del Norte. (Thylacoleo, un mamífero depredador de Australia con un sonido similar, no era técnicamente un gato en absoluto, pero era igual de peligroso).

Smilodon y Homotherium - Reyes de los dientes de sable

Smilodon (y no, su nombre griego no tiene nada que ver con la palabra "sonrisa") es la criatura que las personas tienen en mente cuando dicen "tigre dientes de sable". Este carnívoro de colmillos largos era más bajo, más robusto y más pesado que un león típico de hoy en día, y debe su fama al hecho de que miles de esqueletos de Smilodon han sido sacados de los pozos de alquitrán de La Brea en Los Ángeles (no es de extrañar que Hollywood ha inmortalizado "tigres dientes de sable" en innumerables películas de cavernícolas). Aunque Smilodon probablemente comió algún homínido ocasional, la mayor parte de su dieta consistió en los grandes y lentos herbívoros que abarrotan las llanuras de América del Norte y del Sur.

Smilodon disfrutó mucho tiempo en el sol prehistórico, persistiendo desde la época del Plioceno hasta aproximadamente 10,000 a. C., cuando los primeros humanos cazaron a la disminución de la población hasta la extinción (o, posiblemente, ¡extinguieron a Smilodon cazando a sus presas hasta la extinción!). El único otro gato prehistórico que coincidió con el éxito de Smilodon fue Homotherium, que se extendió por zonas más amplias de territorio (Eurasia y África, así como Norteamérica y Sudamérica) y tal vez era aún más peligroso. Los caninos de Homotherium eran más elegantes y afilados que los de Smilodon (es por eso que los paleontólogos lo llaman un gato con "dientes de cimitarra"), y tenía una postura encorvada, parecida a una hiena. (Homotherium puede haberse parecido a las hienas en otro aspecto: hay evidencia de que cazaba en manadas, una buena estrategia para derribar Mamuts lanudos de varias toneladas).

Los estilos de vida de los gatos con dientes de sable

Como se mencionó anteriormente, los caninos gigantes de gatos con dientes de sable (verdadero, falso o marsupial) existieron por razones más que estrictamente ornamentales. Siempre que la naturaleza desarrolle una característica específica varias veces, puede estar seguro de que tiene un propósito definido, por lo que la evolución convergente de los dientes de sable en varios tipos de carnívoros apunta a una explicación más funcional.

Según la investigación actual, parece que los gatos con dientes de sable más grandes (como Smilodon, Homotherium y Thylocasmilus) saltaron repentinamente sobre sus presas y cavaron en sus caninos, luego se retiraron a una distancia segura mientras el desafortunado animal deambulaba en círculos y sangraba a muerte. Parte de la evidencia de este comportamiento es estrictamente circunstancial (por ejemplo, los paleontólogos rara vez encuentran dientes de sable rotos, una pista de que estos caninos eran una parte crucial del armamento del gato). Si bien algunas pruebas son más directas, se han encontrado esqueletos de varios animales con Smilodon o heridas punzantes del tamaño de Homotherium. Los científicos también han descubierto que Smilodon tenía brazos inusualmente poderosos, que solía contener presas que se retorcían, minimizando así la posibilidad de romper esos dientes de sable tan importantes.

Quizás el hecho más sorprendente sobre los gatos con dientes de sable es que no eran exactamente demonios de la velocidad. Mientras que los guepardos modernos pueden alcanzar velocidades máximas de 50 millas por hora más o menos (al menos para ráfagas cortas), las patas musculosas relativamente gruesas y las gruesas construcciones de los gatos más grandes con dientes de sable indican que eran cazadores oportunistas, saltando sobre presas del ramas bajas de árboles o ejecutando saltos cortos y atrevidos desde la maleza para cavar en sus colmillos mortales.